Asie : Dés artefacts métalliques remettent en question une théorie archéologique bien établie !

Publié le 13 Août 2021

Dans le domaine de l'archéométallurgie (l'étude des métaux anciens) les archéologues ont historiquement adopté une approche descendante, ce qui signifie que les bijoux, les outils, les armes et autres artefacts qu'ils découvrent en sont venus à représenter un groupe dominant qui exerçait un contrôle sur l'utilisation de ces ressources.

 

Crédit photo : The Ban Chiang Project

Crédit photo : The Ban Chiang Project

Joyce White et Elizabeth Hamilton, du Penn Museum, ont une idée différente. Dans un article en libre accès paru dans Archaeological Research in Asia, les chercheuses affirment qu'en Asie du Sud-Est, où elles ont mené l'essentiel de leurs travaux, les communautés ont en fait adopté une approche ascendante, chacune décidant de l'utilisation de ces précieuses ressources plutôt que de se faire dicter ce qu'elle devait en faire. L'article met en lumière les principales conclusions d'une série de monographies en quatre volumes en cours de publication par Penn Press.

"La vision progressive du développement humain, issue des perceptions de l'évolution culturelle du XIXe siècle, est répétée mécaniquement. Mais elle ne fonctionne pas bien lorsque l'on examine les domaines de plus près et plus finement", explique M. White, directeur du projet Ban Chiang du musée et professeur adjoint au département d'anthropologie de Penn. "Nous devrions examiner le développement culturel de manière plus fine, par analogie avec la génétique, la sélection naturelle, les mécanismes minutieux par lesquels les cultures ont évolué."

Bien que ce raisonnement ne soit pas entièrement nouveau, il n'a jamais été appliqué à l'Asie du Sud-Est, précise Mme Hamilton. "Une telle reconsidération a eu lieu, par exemple, dans l'archéologie européenne et dans d'autres endroits", dit-elle. "Mais là où nous travaillons, les anciennes façons de penser ont tendance à dominer".

Penn Today s'est entretenu avec White et Hamilton au sujet du changement de paradigme dans l'archéologie qu'ils espèrent susciter grâce à cette recherche, ainsi que de leurs réflexions sur la direction que prend ce domaine.

 

Question : Pour l'Asie du Sud-Est, à quels métaux spécifiques faites-vous référence ?

Hamilton : Les métaux trouvés dans l'Asie du Sud-Est antique sont généralement le cuivre/bronze et le fer. Le bronze est un alliage de cuivre et d'étain. Dans la plupart des régions du monde, l'apparition du bronze tend à correspondre approximativement à la montée de la hiérarchie sociale, en partie, suppose-t-on, parce que le bronze est un métal beau et dur que l'on peut utiliser pour fabriquer des armes ou des outils.

Dans la plupart des endroits, l'étain est relativement rare, de sorte que vous devez généralement l'importer de très loin. Il existe une théorie selon laquelle les élites, dans le Proche-Orient ancien par exemple, essayaient de contrôler le commerce de l'étain parce que c'est un bien de prestige. Mais l'Asie du Sud-Est est l'un des rares endroits où le cuivre et l'étain sont facilement disponibles. Personne n'a besoin de le contrôler, personne ne peut le contrôler.

Question : Comment ces métaux ont-ils révélé une approche ascendante de ces communautés ?

Le blanc : Pour produire un métal, il faut trouver les minerais, puis créer les conditions physiques adéquates, c'est-à-dire une combinaison d'atmosphère et de température. Dans le cas du bronze, vous devez le faire avec l'étain et le cuivre, puis combiner les deux minerais dans un fourneau ou les deux métaux dans un creuset dans certaines proportions.

Hamilton : Et ensuite vous devez couler et/ou marteler le produit.

White : La capacité à produire des métaux a sans aucun doute été un développement technologique important dans les sociétés humaines.

Hamilton : Vous pouvez créer un outil en pierre ou un pot par vous-même. Mais créer un outil en métal, un artefact en métal est une entreprise collective et complexe.

White : Complexe et nécessitant également beaucoup de connaissances, d'expertise, de savoir-faire. Le grand malaise des chercheurs d'origine européenne face à la métallurgie en Thaïlande est que toute cette complexité a été réalisée par des sociétés non urbaines, non guerrières et non hiérarchisées. Une partie de l'objectif de notre article est d'offrir un contre-récit solide sur la façon dont cette technologie du métal a pu être développée et échangée, sans dépendre d'un modèle descendant, mais en utilisant un modèle économique qui a été beaucoup sous-utilisé en archéologie, un modèle basé sur les communautés qui prennent des décisions sur la façon de participer à des systèmes d'échange régionaux.

Crédit photo : The Ban Chiang Project

Crédit photo : The Ban Chiang Project

Question : Pouvez-vous fournir un exemple basé sur vos conclusions ?

Blanc : Dans le nord du nord-est de la Thaïlande, à Ban Chiang, les bracelets étaient de loin l'objet métallique le plus fabriqué, et presque tous étaient faits d'un alliage étain-bronze. Si nous allons à quelques centaines de kilomètres au sud, sur un autre site préhistorique, les bracelets n'étaient pas si importants. Cette communauté n'était pas si axée sur les bijoux. Au lieu de cela, ils avaient ces herminettes de forme étrange, que je n'ai vu sur aucun autre site, ces petites formes de pagaie. Au moins deux d'entre elles étaient faites non pas d'étain-bronze mais de cuivre.

En examinant une petite quantité de preuves provenant des isotopes du plomb, nous pouvons voir que le site du nord reçoit son cuivre du Laos, et le site du sud reçoit son cuivre du centre de la Thaïlande. Pour moi, c'est l'une des choses les plus intéressantes et les plus significatives que nous ayons découvertes jusqu'à présent. À un stade très précoce, les villages sont reliés à différentes lignes d'approvisionnement en métaux. Ils utilisent des technologies locales spécifiques et fabriquent des articles locaux spécifiques. La production n'est pas uniforme.

Hamilton : Il y a aussi des preuves que beaucoup de ces petits villages fabriquaient leurs propres objets en métal. Nous avons trouvé des creusets dans la plupart des villages, ainsi que d'autres preuves de moulage de produits finis, notamment des moules. Ils ne les importaient pas d'un grand emporium central qui produisait du métal et des produits métalliques.

Question : En quoi cette recherche bouleverse-t-elle les idées reçues sur la métallurgie ?

Hamilton : La plupart des travaux de laboratoire sur les métaux anciens sont encore réalisés à partir d'une collection d'artefacts métalliques qui ont généralement été excavés de tombes, donc bien conservés, ou qui se trouvent être ce que l'excavateur permet à l'analyste d'échantillonner. Souvent, ces études n'échantillonnent pas tous les types d'artefacts, toutes les périodes et tous les contextes. En d'autres termes, la plupart des études techniques précédentes ont sélectionné leurs échantillons.

Grâce à notre travail, qui consiste à échantillonner des populations entières d'objets métalliques excavés, nous pouvons obtenir une image de l'ensemble des preuves de la place qu'occupaient les métaux dans une société ancienne. Nous pouvons examiner des changements spécifiques à travers le temps, dans le contexte, dans le type d'artefact. La grande majorité des recherches archéométallurgiques ne peuvent pas percevoir de manière fiable des détails aussi fins. Nous avons eu la chance, bien sûr, d'avoir des artefacts métalliques assez bien conservés.

Blanc : Au-delà de cela, les archéologues de tendance traditionnelle ont tendance à avoir une structure de pensée particulière appelée essentialisme, ce qui signifie qu'ils font tout ce qu'ils peuvent pour arriver à une histoire cohérente selon une vision progressive du changement social. Ils recherchent sans cesse des preuves spécifiques et les exagèrent pour qu'elles correspondent à ce modèle progressiste. L'Asie du Sud-Est est différente. Elle offre un exemple exceptionnel de changement social ascendant, de prise de décision au niveau communautaire. C'est une chance d'étudier les sociétés préhistoriques d'une manière plus granulaire, et c'est un changement fondamental pour les archéologues. Nous n'en sommes qu'au début de nos efforts pour promouvoir ce point de vue différent et pour utiliser les métaux comme moyen d'acquérir cette perspective.

Question : Qu'espérez-vous pour l'avenir de ce domaine ?


White : Je fais vraiment appel à la prochaine génération d'archéologues de l'Asie du Sud-Est pour tester, compléter et développer le nouveau paradigme. Je pense également qu'en tant qu'archéologues, nous pouvons contribuer à une discussion plus large sur la façon dont nous allons vivre dans ce monde, afin d'avoir une existence plus réussie sur cette Terre, en étudiant les sociétés anciennes comme celles de la Thaïlande préhistorique qui étaient durables, résistantes et pacifiques.

Source :

Rédigé par Enzo

Publié dans #Les News, #Asie

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