Découverte du plus ancien chien domestiqué d'Amérique !

Publié le 25 Décembre 2021

Lorsque Quentin Mackie s'est glissé pour la première fois dans une grotte calcaire de la côte ouest de Haida Gwaii, un archipel situé au large de la côte nord de la Colombie-Britannique, il ne s'attendait pas à apprécier l'expérience. La grotte était froide, exiguë et humide, mais Mackie, archéologue à l'Université de Victoria en Colombie-Britannique, a trouvé les longues journées de fouilles souterraines plutôt agréables : "L'expérience sensorielle accrue" dans les passages était étonnante. Il raconte qu'une fois, alors qu'il faisait une pause dans une grotte noire de l'île Moresby, Tim Heaton, un paléontologue de l'université du Dakota du Sud, a ouvert une boîte de jus de fruits à 10 mètres de là, remplissant le tunnel d'une odeur accablante de pamplemousse.

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Mais les joies de la fouille d'une grotte obscure n'étaient rien en comparaison de l'excitation que procurait ce qui était caché sous le pied : une pointe de lance en pierre, preuve que les premiers hommes se trouvaient dans cette grotte ou à proximité il y a des milliers d'années.

"Nous ne nous attendions pas à trouver des artefacts dans ces grottes", explique M. Mackie. L'objectif pour lui et son équipe, composée d'archéologues et de bénévoles, était de récupérer des restes d'animaux pour aider à reconstituer l'environnement ancien. Haida Gwaii présente un terrain calcaire, que les eaux souterraines ont érodé en un réseau de grottes karstiques fraîches, sombres, légèrement alcalines et difficiles d'accès : les conditions parfaites pour préserver les restes d'animaux et les artefacts.

Il y a près de vingt ans, Heaton a trouvé cette première pointe de lance en pierre, dans une grotte de l'île Moresby appelée K1. Depuis, l'équipe a fouillé deux autres grottes - Gaadu Din 1 et Gaadu Din 2 - sur l'île Huxley de Haida Gwaii, l'une des plus petites îles de l'archipel. Les fouilles, menées en collaboration avec Parcs Canada et la nation haïda, ont permis de récupérer d'autres outils et des restes d'animaux, y compris les plus anciennes preuves rapportées de chiens domestiqués en Amérique. Les résultats ont été publiés récemment dans Quaternary Science Reviews, ce qui donne un aperçu de la vie à Haida Gwaii il y a plus de 10 000 ans et un aperçu alléchant de ce qui pourrait être trouvé dans ses nombreuses autres grottes.

"Les trois [grottes] contenaient des preuves archéologiques, donc je pense qu'il y a des centaines de grottes comparables sur la côte", dit Mackie. Il est interdit au public d'entrer dans les grottes de Haida Gwaii. Les recherches ne sont menées que par des archéologues autorisés.

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Les grottes sont des aimants pour les animaux et les personnes, explique Daryl Fedje, archéologue à l'Institut Hakai en Colombie-Britannique et auteur principal de l'étude. Mais contrairement à ce qui se passe dans d'autres régions du monde, où les grottes ont permis de réaliser de nombreuses découvertes archéologiques, les fouilles de grottes ne sont pas courantes en Colombie-Britannique. Dans cette province, les archéologues sont généralement engagés pour évaluer des projets de développement ou des sites d'exploitation forestière, et non pour explorer des grottes - bien qu'ils effectuent également des fouilles de recherche dans des villages et des sites intertidaux connus.

Plusieurs saisons de fouilles dans les trois grottes de Haïda Gwaii, qui sont toutes protégées par la Loi sur les parcs nationaux du Canada et la loi haïda, ont révélé une variété d'utilisations. K1 et Gaadu Din 1 étaient probablement des tanières à ours utilisées jusqu'à il y a 13 400 ans. L'équipe y a trouvé des armes, notamment des pointes de lance et des outils en écailles de pierre vieux de plus de 11 000 ans. Fedje explique que ces artefacts ont probablement été apportés par des animaux empalés ou par des chasseurs qui dépeçaient leurs prises. Entre-temps, les chasseurs ont probablement utilisé Gaadu Din 2 comme camp temporaire entre 12 500 et 10 700 ans. Fedje note que l'équipe a trouvé un foyer, des outils en pierre et des paillettes à réaffûter dans cette grotte.

Parmi les ossements d'animaux recueillis dans les grottes figurent les restes d'ours bruns et de cerfs. Les deux espèces semblent avoir disparu de l'archipel à la fin du Pléistocène, il y a environ 11 700 ans - bien que les cerfs aient été réintroduits par la suite. Alors que les ours bruns sont courants sur le continent de la Colombie-Britannique, il s'agit de la première preuve de leur présence sur Haida Gwaii, dit Fedje. Ce travail a "donné lieu à une histoire incroyable qui en dit long sur l'histoire de l'environnement et des gens".

Parmi les restes d'animaux, la dent est de loin la plus frappante. Grâce à l'analyse de l'ADN et à la datation au radiocarbone, l'équipe a pu déterminer qu'elle provenait d'un chien domestique ayant vécu il y a 13 100 ans - la plus ancienne preuve de la présence de chiens domestiques jamais signalée sur le continent américain. Qui plus est, les chiens sont "un indicateur de la présence humaine", explique M. Mackie. Cette découverte prolonge de 2 000 ans la durée de l'occupation humaine de Haida Gwaii telle qu'elle est enregistrée par les preuves archéologiques, mais M. Fedje s'attend à ce que d'autres recherches révèlent des artefacts qui la font remonter encore plus loin.

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Loren Davis, archéologue à l'université d'État de l'Oregon qui n'a pas participé à l'étude, estime que ces découvertes sont passionnantes. La dent de chien, en particulier, "a été une découverte massive". Haida Gwaii et la côte de la Colombie-Britannique se trouvent à la porte des Amériques, dit-il, de sorte que le fait d'en savoir plus sur les premiers enregistrements culturels et environnementaux de la région a des implications importantes pour comprendre ce qu'était la vie des premiers habitants.

Skil Hiilans Allan Davidson, chef héréditaire haïda et archéologue qui a participé aux fouilles des trois grottes, souligne que les artefacts et les restes d'animaux sont plus que de simples découvertes anciennes. Qu'il s'agisse d'une mandibule d'ours ou d'une empreinte humaine fossilisée, les découvertes archéologiques et paléontologiques ont une signification pour les peuples autochtones. Le peuple haïda vit sur Haïda Gwaii et en prend soin depuis des milliers d'années, explique M. Davidson. Les histoires orales de sa nation racontent la profonde histoire du peuple haïda dans cette région, et l'archéologie occidentale commence tout juste à rattraper ce retard.

Q̓íx̌itasu Elroy White, archéologue Heiltsuk et propriétaire de Central Coast Archaeology, qui n'a pas participé à l'étude, a été heureux de constater que les auteurs ont inclus les histoires orales dans leur travail publié, mais il aurait souhaité qu'ils soulignent l'importance des histoires en les plaçant plus haut dans le document. Il aimerait également que les archéologues non autochtones traduisent leurs résultats dans les langues autochtones pertinentes lorsqu'ils effectuent des recherches dans les communautés des Premières nations.

M. Mackie convient que la compréhension des histoires autochtones et un contexte culturel plus profond permettent une meilleure archéologie. "La truelle n'est pas le seul moyen de connaître l'histoire humaine profonde", dit-il.

Source :

Rédigé par Enzo

Publié dans #Les News, #Amérique

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