Publié le 23 Juillet 2021

Une équipe de généticiens et d'archéologues d'Irlande, de France, d'Iran, d'Allemagne et d'Autriche a séquencé l'ADN d'une momie de mouton vieille de 1 600 ans provenant d'une ancienne mine de sel iranienne appelée Chehrābād. Ce spécimen remarquable a révélé les pratiques d'élevage de moutons du Proche-Orient ancien, tout en soulignant comment la momification naturelle peut affecter la dégradation de l'ADN.

Crédit photo : Deutsches Bergbau-Museum Bochum and Zanjan Cultural Heritage Centre, Archaeological Museum of Zanjan

Crédit photo : Deutsches Bergbau-Museum Bochum and Zanjan Cultural Heritage Centre, Archaeological Museum of Zanjan

La mine de sel de Chehrābād est connue pour préserver le matériel biologique. En effet, c'est dans cette mine qu'ont été retrouvés les restes humains des célèbres "hommes de sel", desséchés par l'environnement riche en sel. La nouvelle recherche confirme que ce processus naturel de momification - où l'eau est retirée d'un cadavre, préservant les tissus mous qui seraient autrement dégradés - a également conservé des restes d'animaux.

L'équipe de recherche, dirigée par des généticiens du Trinity College de Dublin, a exploité cette possibilité en extrayant l'ADN d'un petit morceau de peau momifiée d'une jambe récupérée dans la mine.

Alors que l'ADN ancien est généralement endommagé et fragmenté, l'équipe a constaté que l'ADN de la momie de mouton était extrêmement bien conservé, avec des fragments plus longs et moins de dommages que ceux habituellement associés à un âge aussi ancien. Le groupe attribue ce résultat au processus de momification, la mine de sel offrant des conditions idéales pour la préservation des tissus et de l'ADN des animaux.

L'influence de la mine de sel s'est également manifestée dans les micro-organismes présents dans la peau de la patte du mouton. Les archées et les bactéries qui aiment le sel ont dominé le profil microbien - également connu sous le nom de métagénome - et peuvent avoir contribué à la préservation des tissus.

L'animal momifié était génétiquement similaire aux races de moutons modernes de la région, ce qui suggère qu'il y a eu une continuité d'ascendance des moutons en Iran depuis au moins 1 600 ans.

L'équipe a également exploité la conservation de l'ADN des moutons pour étudier les gènes associés à une toison laineuse et à une queue grasse - deux caractéristiques économiques importantes chez les moutons. Certains moutons sauvages - le mouflon asiatique - se caractérisent par un pelage "poilu", très différent du pelage laineux que l'on observe aujourd'hui chez de nombreux moutons domestiques. Les moutons à queue grasse sont également répandus en Asie et en Afrique, où ils sont appréciés en cuisine et où ils peuvent être bien adaptés aux climats arides.

L'équipe a établi une empreinte génétique du mouton et a découvert que la momie était dépourvue de la variante génétique associée à un pelage laineux, tandis que l'analyse des fibres à l'aide du microscope électronique à balayage (MEB) a révélé les détails microscopiques des fibres capillaires correspondant aux races à pelage poilu ou mixte. Fait intriguant, la momie était porteuse de variantes génétiques associées à des races à queue grasse, ce qui suggère que le mouton était similaire aux moutons à poil et à queue grasse que l'on observe aujourd'hui en Iran.

"Les restes momifiés sont assez rares, de sorte que l'on disposait de peu de preuves empiriques sur la survie de l'ADN ancien dans ces tissus avant cette étude", explique Conor Rossi, candidat au doctorat à l'école de génétique et de microbiologie de Trinity, et auteur principal de l'article.

"L'intégrité stupéfiante de l'ADN ne ressemblait à rien de ce que nous avions rencontré auparavant sur des os et des dents anciens. Cette préservation de l'ADN, associée au profil métagénomique unique, montre à quel point l'environnement est fondamental pour la dynamique de décomposition des tissus et de l'ADN."

Le Dr Kevin G Daly, également de l'école de génétique et de microbiologie de Trinity, a supervisé l'étude. Il ajoute : "En utilisant une combinaison d'approches génétiques et microscopiques, notre équipe a réussi à créer une image génétique de ce à quoi les races de moutons en Iran il y a 1 600 ans pouvaient ressembler et comment elles étaient utilisées.

"Cette étude nous montre que les habitants d'Iran de l'époque sassanide géraient des troupeaux de moutons spécialisés dans la consommation de viande, ce qui suggère des pratiques d'élevage bien développées."

Ces résultats viennent d'être publiés dans la revue Biology Letters.

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Rédigé par Enzo

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Publié le 22 Juillet 2021

Des archéologues ont découvert une rare pierre délimitant les limites de la ville de la Rome antique. Elle date de l'époque de l'empereur Claude, en 49 après J.-C., et a été trouvée lors de fouilles pour un nouveau système d'égouts.

Crédit photo : Ara Pacis Museum

Crédit photo : Ara Pacis Museum

La maire de Rome, Virginia Raggi, a assisté vendredi à l'inauguration de la pierre pomériale, une énorme dalle de travertin qui servait de périmètre sacré, militaire et politique marquant la limite de la ville proprement dite avec le territoire extérieur de Rome.

Elle a été trouvée le 17 juin lors de fouilles pour le détournement d'un égout sous le mausolée de l'empereur Auguste, récemment restauré, juste à côté de la Via del Corso dans le centre historique de Rome.

Dans la Rome antique, la zone du pomerium était un terrain consacré le long des murs de la ville, où il était interdit de cultiver, d'habiter ou de construire et par lequel il était interdit de pénétrer avec des armes.

Lors d'une conférence de presse au musée de l'Ara Pacis, près du mausolée, Claudio Parisi Presicce, directeur des musées archéologiques de Rome, a déclaré que la pierre avait une signification à la fois civique et symbolique.

Crédit photo : Ara Pacis Museum

Crédit photo : Ara Pacis Museum

"L'acte fondateur de la ville de Rome part de la réalisation de ce 'pomerium'", a-t-il déclaré à propos de la zone consacrée. La pierre comporte une inscription qui a permis aux archéologues de la dater de Claude et de l'élargissement du pomerium en 49 après J.-C., qui a établi les nouvelles limites de la ville de Rome.

M. Raggi a noté que seules 10 autres pierres de ce type avaient été découvertes à Rome, la dernière il y a 100 ans.

"Rome ne cesse de nous étonner et nous montre toujours ses nouveaux trésors", a-t-il déclaré.

La pierre sera exposée au musée Ara Pacis, où se trouve un autel du Ier siècle, conçu par Richard Meier, jusqu'à l'ouverture du musée Auguste.

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Rédigé par Enzo

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Publié le 22 Juillet 2021

Au cours d'une fouille sous-marine de la cité engloutie d'Héracléion dans la baie d'Abu Qir à Alexandrie, la mission franco-égyptienne, dirigée par l'Institut européen d'archéologie sous-marine (IEASM), a mis au jour les vestiges d'un navire militaire et d'un complexe funéraire.

Crédit photo : Christoph Gerigk©FranckGoddio/Fondation Hilti

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Mostafa Waziry, secrétaire général du Conseil suprême des antiquités d'Égypte, a annoncé la découverte des restes d'un navire militaire dans la ville submergée de Thônis-Heracleion, qui a coulé en recevant d'énormes blocs du célèbre temple d'Amon au IIe siècle avant J.-C. Le navire devait être amarré à un débarcadère dans le canal qui longeait la face sud du temple, lorsqu'il a été totalement détruit lors d'un cataclysme. Les blocs tombés ont maintenu les précieux vestiges navals cloués au fond du profond canal avec les débris du sanctuaire.

Selon le chef du secteur des antiquités égyptiennes au ministère du Tourisme et des Antiquités d'Égypte, Ayman Ashmawy, le navire a été détecté sous près de 5 mètres d'argile dure mélangée à des débris de temples grâce à un prototype de sondeur de fond électronique de pointe.

Crédit photo : Christoph Gerigk©FranckGoddio/Fondation Hilti

Crédit photo : Christoph Gerigk©FranckGoddio/Fondation Hilti

L'archéologue français Franck Goddio a souligné que les découvertes de navires de cette époque restent extrêmement rares, le seul exemple étant le navire punique Marsala (235 av. J.-C.). Les navires hellénistiques de ce type étaient totalement inconnus d'un point de vue archéologique avant cette découverte.

Ehab Fahmy, chef du département central des antiquités sous-marines, a déclaré que l'étude préliminaire montre que la coque de ce navire a été construite dans la tradition classique et s'est appuyée sur de longs joints à tenon et mortaise et une structure interne bien développée. Cependant, elle présente également des techniques de construction égyptiennes anciennes. Il s'agissait d'un navire à rames qui était également pourvu d'une grande voile, comme en témoigne son pied de mât aux dimensions considérables. Ce long bateau avait un fond plat et une quille plate, ce qui était très avantageux pour la navigation sur le Nil et dans le delta. Certaines caractéristiques typiques de la construction navale égyptienne ancienne, ainsi que les preuves de réutilisation du bois, indiquent que le navire a été construit en Égypte. Avec une longueur de plus de 25 m, il avait un rapport longueur/largeur proche de six pour un.

Crédit photo : Christoph Gerigk©FranckGoddio/Fondation Hilti

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Dans une autre partie de la ville, un tumulus s'étendant le long du canal d'entrée nord-est a également révélé les vestiges d'une vaste zone funéraire grecque, tous recouverts de riches offrandes. Ils datent des toutes premières années du IVe siècle avant J.-C. Cette découverte illustre à merveille la présence des marchands grecs qui vivaient dans cette ville, contrôlant l'entrée de l'Egypte à l'embouchure de la branche canopique (Canope) du Nil. Les Grecs ont été autorisés à s'installer dans cette ville à la fin des dynasties pharaoniques. Ils ont construit leurs propres sanctuaires près de l'immense temple d'Amon. Ceux-ci furent détruits simultanément et leurs vestiges sont retrouvés mélangés à ceux du temple égyptien.

D'importants vestiges du temple d'Amon ont glissé dans le canal profond lors d'un glissement de terrain provoqué par un phénomène de liquéfaction des terres. Ils sont les témoins de la richesse des sanctuaires de cette cité, aujourd'hui située sous la mer à 7 kilomètres de la côte actuelle de l'Egypte.

Crédit photo : Christoph Gerigk©FranckGoddio/Fondation Hilti

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Thônis-Heracleion a été pendant des siècles le plus grand port égyptien sur la mer Méditerranée, avant la fondation d'Alexandrie par Alexandre le Grand en 331 avant notre ère. Plusieurs tremblements de terre, suivis de raz-de-marée, ont provoqué des liquéfactions terrestres, entraînant l'effondrement dans la mer d'une portion de 110 kilomètres carrés du delta du Nil, avec les villes de Thônis-Heracleion et Canope. Les deux villes ont été redécouvertes par l'IEASM en collaboration avec le département d'archéologie sous-marine du ministère du Tourisme et des Antiquités, respectivement en 2001 et 1999.

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Rédigé par Enzo

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