Iran : L'ADN d'un mouton momifié vieux de 1 600 ans fait revivre l'histoire !

Publié le 23 Juillet 2021

Une équipe de généticiens et d'archéologues d'Irlande, de France, d'Iran, d'Allemagne et d'Autriche a séquencé l'ADN d'une momie de mouton vieille de 1 600 ans provenant d'une ancienne mine de sel iranienne appelée Chehrābād. Ce spécimen remarquable a révélé les pratiques d'élevage de moutons du Proche-Orient ancien, tout en soulignant comment la momification naturelle peut affecter la dégradation de l'ADN.

Crédit photo : Deutsches Bergbau-Museum Bochum and Zanjan Cultural Heritage Centre, Archaeological Museum of Zanjan

Crédit photo : Deutsches Bergbau-Museum Bochum and Zanjan Cultural Heritage Centre, Archaeological Museum of Zanjan

La mine de sel de Chehrābād est connue pour préserver le matériel biologique. En effet, c'est dans cette mine qu'ont été retrouvés les restes humains des célèbres "hommes de sel", desséchés par l'environnement riche en sel. La nouvelle recherche confirme que ce processus naturel de momification - où l'eau est retirée d'un cadavre, préservant les tissus mous qui seraient autrement dégradés - a également conservé des restes d'animaux.

L'équipe de recherche, dirigée par des généticiens du Trinity College de Dublin, a exploité cette possibilité en extrayant l'ADN d'un petit morceau de peau momifiée d'une jambe récupérée dans la mine.

Alors que l'ADN ancien est généralement endommagé et fragmenté, l'équipe a constaté que l'ADN de la momie de mouton était extrêmement bien conservé, avec des fragments plus longs et moins de dommages que ceux habituellement associés à un âge aussi ancien. Le groupe attribue ce résultat au processus de momification, la mine de sel offrant des conditions idéales pour la préservation des tissus et de l'ADN des animaux.

L'influence de la mine de sel s'est également manifestée dans les micro-organismes présents dans la peau de la patte du mouton. Les archées et les bactéries qui aiment le sel ont dominé le profil microbien - également connu sous le nom de métagénome - et peuvent avoir contribué à la préservation des tissus.

L'animal momifié était génétiquement similaire aux races de moutons modernes de la région, ce qui suggère qu'il y a eu une continuité d'ascendance des moutons en Iran depuis au moins 1 600 ans.

L'équipe a également exploité la conservation de l'ADN des moutons pour étudier les gènes associés à une toison laineuse et à une queue grasse - deux caractéristiques économiques importantes chez les moutons. Certains moutons sauvages - le mouflon asiatique - se caractérisent par un pelage "poilu", très différent du pelage laineux que l'on observe aujourd'hui chez de nombreux moutons domestiques. Les moutons à queue grasse sont également répandus en Asie et en Afrique, où ils sont appréciés en cuisine et où ils peuvent être bien adaptés aux climats arides.

L'équipe a établi une empreinte génétique du mouton et a découvert que la momie était dépourvue de la variante génétique associée à un pelage laineux, tandis que l'analyse des fibres à l'aide du microscope électronique à balayage (MEB) a révélé les détails microscopiques des fibres capillaires correspondant aux races à pelage poilu ou mixte. Fait intriguant, la momie était porteuse de variantes génétiques associées à des races à queue grasse, ce qui suggère que le mouton était similaire aux moutons à poil et à queue grasse que l'on observe aujourd'hui en Iran.

"Les restes momifiés sont assez rares, de sorte que l'on disposait de peu de preuves empiriques sur la survie de l'ADN ancien dans ces tissus avant cette étude", explique Conor Rossi, candidat au doctorat à l'école de génétique et de microbiologie de Trinity, et auteur principal de l'article.

"L'intégrité stupéfiante de l'ADN ne ressemblait à rien de ce que nous avions rencontré auparavant sur des os et des dents anciens. Cette préservation de l'ADN, associée au profil métagénomique unique, montre à quel point l'environnement est fondamental pour la dynamique de décomposition des tissus et de l'ADN."

Le Dr Kevin G Daly, également de l'école de génétique et de microbiologie de Trinity, a supervisé l'étude. Il ajoute : "En utilisant une combinaison d'approches génétiques et microscopiques, notre équipe a réussi à créer une image génétique de ce à quoi les races de moutons en Iran il y a 1 600 ans pouvaient ressembler et comment elles étaient utilisées.

"Cette étude nous montre que les habitants d'Iran de l'époque sassanide géraient des troupeaux de moutons spécialisés dans la consommation de viande, ce qui suggère des pratiques d'élevage bien développées."

Ces résultats viennent d'être publiés dans la revue Biology Letters.

Source :

Rédigé par Enzo

Publié dans #Les News, #Moyen-Orient

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