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Publié le 24 Septembre 2021

Les empreintes de pas découvertes dans le parc national de White Sands, au Nouveau-Mexique, constituent la première preuve sans équivoque de l'activité humaine sur le continent américain et donnent un aperçu de la vie il y a plus de 23 000 ans.

Crédit photo : Cornell University

Crédit photo : Cornell University

Les empreintes ont été formées dans de la boue molle sur les bords d'un lac peu profond qui fait maintenant partie d'Alkali Flat, une grande plaine de jeu à White Sands. Les chercheurs de l'U.S. Geological Survey ont daté ces traces en utilisant la datation au radiocarbone des couches de semences au-dessus et au-dessous des horizons des empreintes. Les dates varient et confirment la présence humaine sur au moins deux millénaires, les traces les plus anciennes datant d'environ 23 000 ans, ce qui correspond à l'apogée du dernier cycle glaciaire, ce qui en fait une des plus anciennes empreintes humaines connues sur le continent américain.

Les recherches, publiées cette semaine dans Science, ont été menées par des scientifiques de Cornell, de l'université de Bournemouth, du National Park Service, de l'U.S. Geological Survey et de l'université d'Arizona. Les traces à White Sands ont été découvertes pour la première fois par David Bustos, gestionnaire des ressources du parc.

Afin d'étudier le site, l'équipe a mis au point des techniques géophysiques non invasives sous la direction de Thomas Urban, chercheur au College of Arts and Sciences et au Cornell Tree Ring Laboratory.

Crédit photo : David Bustos / Cornell University

Crédit photo : David Bustos / Cornell University

"La détection et l'imagerie à l'aide de technologies non destructives ont considérablement élargi notre capacité à étudier ces empreintes remarquables dans leur contexte plus large", a déclaré M. Urban. "Nous disposons désormais d'une fenêtre unique sur la vie au Pléistocène en Amérique du Nord, et cette nouvelle étude fournit la première preuve sans équivoque d'une présence humaine soutenue sur le continent américain des milliers d'années plus tôt que ce que la plupart des archéologues pensaient être probable."

Selon les chercheurs, les empreintes de pas racontent une histoire intéressante sur ce qu'était la vie à cette époque. À en juger par leur taille, les traces ont été laissées principalement par des adolescents et des enfants plus jeunes, avec un adulte occasionnel. Des traces d'animaux - mammouths, paresseux terrestres géants, loups terribles et oiseaux - sont également présentes.

"C'est un site important car toutes les pistes que nous y avons trouvées montrent une interaction des humains dans le paysage aux côtés d'animaux disparus", a déclaré la co-auteure Sally Reynolds de l'Université de Bournemouth. "Nous pouvons voir la coexistence entre les humains et les animaux sur l'ensemble du site, et en étant capable de dater précisément ces empreintes, nous construisons une plus grande image du paysage."

L'archéologie traditionnelle repose sur la découverte d'ossements et d'outils, mais peut souvent être difficile à interpréter. Les empreintes de pas humaines fournissent des preuves sans équivoque de la présence et aussi du comportement. On pensait auparavant que l'homme était entré en Amérique il y a environ 16 000 ans, après la fonte des calottes glaciaires nord-américaines, qui a ouvert des voies de migration. Cependant, les empreintes de pas montrent une migration bien plus ancienne des humains vers les Amériques.

"Les empreintes laissées à White Sands donnent une image de ce qui se passait, des adolescents interagissant avec des enfants plus jeunes et des adultes", a déclaré Matthew Bennett, de l'Université de Bournemouth, qui a contribué à diriger l'étude. "Nous pouvons penser que nos ancêtres étaient plutôt fonctionnels, qu'ils chassaient et survivaient, mais ce que nous voyons ici, c'est aussi une activité de jeu, et des personnes d'âges différents qui se réunissent. Un véritable aperçu de ces premiers habitants".

Lien utile : Université de Cornell (en anglais)

Source : (en anglais)

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Rédigé par Enzo

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Publié le 16 Août 2021

Machu Picchu, le célèbre site inca du XVe siècle situé dans le sud du Pérou, serait plus vieux de plusieurs décennies qu'on ne le pensait, selon une nouvelle étude dirigée par Richard Burger, archéologue de Yale.

Crédit photo : Pedro Szekely

Crédit photo : Pedro Szekely

Burger et des chercheurs de plusieurs institutions américaines ont utilisé la spectrométrie de masse par accélérateur (SMA) - une forme avancée de datation au radiocarbone - pour dater des restes humains retrouvés au début du XXe siècle dans le complexe monumental et l'ancien domaine de l'empereur inca Pachacuti, situé sur la face orientale de la cordillère des Andes.

Leurs résultats, publiés dans la revue Antiquity, révèlent que Machu Picchu a été utilisé de 1420 à 1530 environ, soit à peu près à l'époque de la conquête espagnole, ce qui donne au site au moins 20 ans de plus que ce que les archives historiques suggèrent et soulève des questions sur notre compréhension de la chronologie inca.

Des sources historiques datant de l'invasion espagnole de l'Empire inca indiquent que Pachacuti a pris le pouvoir en 1438 et a ensuite conquis la basse vallée de l'Urubamba où se trouve le Machu Picchu. Sur la base de ces documents, les chercheurs ont estimé que le site a été construit après 1440, voire 1450, selon le temps qu'il a fallu à Pachacuti pour soumettre la région et construire le palais de pierre. Les tests de l'AMS indiquent que la chronologie historique est inexacte.

"Jusqu'à présent, les estimations de l'ancienneté de Machu Picchu et de la durée de son occupation reposaient sur des récits historiques contradictoires écrits par des Espagnols au cours de la période qui a suivi la conquête espagnole", a déclaré M. Burger, professeur d'anthropologie à la faculté des arts et des sciences de Yale. "Il s'agit de la première étude basée sur des preuves scientifiques à fournir une estimation de la fondation du Machu Picchu et de la durée de son occupation, ce qui nous donne une image plus claire des origines et de l'histoire du site."

Cette découverte suggère que Pachacuti, dont le règne a mis les Incas sur la voie de l'empire le plus grand et le plus puissant de l'Amérique précolombienne, a pris le pouvoir et a commencé ses conquêtes des décennies plus tôt que ne l'indiquent les sources textuelles. En tant que telle, cette découverte a des implications pour la compréhension plus large de l'histoire des Incas, a déclaré M. Burger.

"Les résultats suggèrent que la discussion du développement de l'empire inca basée principalement sur les documents coloniaux doit être révisée", a-t-il déclaré. "Les méthodes modernes de radiocarbone fournissent une meilleure base que les archives historiques pour comprendre la chronologie inca".

La technique AMS permet de dater les os et les dents qui contiennent même de petites quantités de matière organique, élargissant ainsi le bassin de vestiges adaptés à l'analyse scientifique. Pour cette étude, les chercheurs l'ont utilisée pour analyser des échantillons humains provenant de 26 individus qui ont été récupérés dans quatre cimetières du Machu Picchu en 1912 lors de fouilles menées par le professeur de Yale Hiram Bingham III, qui avait "redécouvert" le site l'année précédente.

Les os et les dents utilisés dans l'analyse appartenaient probablement à des serviteurs, ou des assistants, qui étaient affectés au domaine royal, indique l'étude. Les restes montrent peu de signes de participation à des travaux physiques lourds, comme la construction, ce qui signifie qu'ils datent probablement de la période où le site fonctionnait comme un palais de campagne, et non de celle où il était construit, ont déclaré les chercheurs.

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Rédigé par Enzo

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Publié le 11 Août 2021

Les lapins domestiques existent dans toutes les tailles et couleurs, y compris les minuscules nains des Pays-Bas, les lapins français aux oreilles tombantes, les géants flamands et les angoras duveteux. Ces races appartiennent à la seule espèce de lapin d'Europe, limitée à l'origine à la péninsule ibérique et au sud de la France et utilisée pour la viande et la fourrure depuis la dernière période glaciaire, pour culminer avec la domestication il y a environ 1 500 ans.

Crédit photo : Nawa Sugiyama/UCR

Crédit photo : Nawa Sugiyama/UCR

Les Amériques, en revanche, comptent de nombreuses espèces de lapins dont l'aire de répartition s'étend sur les deux continents. Les archives archéologiques montrent que les lapins étaient utilisés aussi largement sur le continent américain que dans la péninsule ibérique, avec des preuves archéologiques claires que les lapins étaient délibérément élevés. Pourquoi, alors, les lapins ont-ils été domestiqués en Europe et non aux Amériques ?

Les travaux récents des archéologues Andrew Somerville, de l'université d'État de l'Iowa, et Nawa Sugiyama, de l'université de Riverside, ont trouvé une réponse simple : Les lapins européens vivent volontiers en grands groupes sociaux, ce qui n'est pas le cas des lapins à queue blanche américains. La nature moins sociale des lapins américains combinée à une plus grande diversité d'espèces a créé une situation où l'élevage des lapins n'a pas conduit à la domestication.

Sugiyama s'est tourné vers Teotihuacan, une grande ville du Mexique située il y a environ 2 000 ans, où les lapins de garenne représentaient 23 % des restes d'animaux de la période classique. C'était plus que tout autre animal utilisé pour la viande, y compris les cerfs sauvages, ainsi que les dindes et les chiens domestiqués. La proportion d'os de lapins augmentait vers le centre de la ville, ce qui suggère qu'ils étaient probablement élevés et non chassés.

Des lapins ont été enterrés dans les pyramides du Soleil et de la Lune et se retrouvent dans le contenu de l'estomac de carnivores sacrifiés, tels que les aigles et les pumas. Les os de lapin trouvés dans les estomacs des carnivores contiennent un type de carbone qui indique un régime exceptionnellement riche en maïs ou en cactus, ce qui suggère que des lapins élevés par l'homme avaient, à leur tour, été donnés aux carnivores.

"Les lapins ont probablement été nourris au maïs, mais les isotopes de carbone ne font pas la distinction entre le maïs et le cactus, donc nous ne pouvons pas en être certains", a déclaré Sugiyama.

En outre, 46 % des ossements d'animaux mis au jour dans un complexe d'appartements provenaient de lapins qui avaient été nourris avec un régime similaire de cultures agricoles, et la quantité de phosphate dans le sol d'une pièce indique un endroit où les lapins urinaient et étaient probablement logés. Une statue en pierre représentant un lapin a également été trouvée sur la place centrale du complexe, renforçant l'importance de l'élevage des lapins pour les résidents.

Mille ans plus tard, le conquistador espagnol du XVIe siècle, Hernan Cortez, a décrit la vente de lapins sur la place du marché aztèque de Tlateloco. Au cours d'au moins un millénaire d'élevage et d'utilisation intensive pour la nourriture, la fourrure et les rituels, les lapins du Mexique n'ont cependant pas été domestiqués - une relation mutualiste et multigénérationnelle caractérisée par une reproduction contrôlée par l'homme.

Pour comprendre pourquoi, M. Somerville a comparé l'écologie comportementale des lapins européens et des lapins à queue blanche américains aux critères qui permettent de "préparer" ou de préadapter les animaux à la domestication. Les animaux qui ont été domestiqués vivent généralement en groupes avec des mâles résidents. Ils ont également des petits qui s'imprègnent facilement et qui nécessitent des soins parentaux, un système d'accouplement hétérogène, une tolérance à une grande variété d'environnements et une faible réactivité à l'égard des humains.

Les lapins européens et américains étaient similaires sur tous les critères, à l'exception du comportement social. Les lapins européens vivent dans des terriers familiaux souterrains, appelés warrens, comptant jusqu'à 20 individus, dont des mâles, qui défendent leur territoire de reproduction contre les autres mâles. Les terriers ont permis aux hommes de localiser et de gérer facilement les populations de lapins sauvages, puis d'imiter ces conditions en captivité, où les lapins se reproduisent facilement.

Les lapins d'Amérique, en revanche, sont solitaires, vivent entièrement au-dessus du sol et ont tendance à se battre ensemble dans des enclos. Les mâles ne défendent pas un territoire de reproduction et poursuivent des stratégies d'accouplement plus opportunistes.

Somerville et Sugiyama concluent que leur nature solitaire, leur tendance à se battre dans des enclos, leurs territoires dispersés et leurs systèmes d'accouplement moins prévisibles ont permis d'élever des lapins sans former le type de relation mutuelle qui donnerait éventuellement aux humains suffisamment de contrôle sur une espèce pour en diriger l'évolution. La plus grande diversité des espèces rendait également moins probable la domestication de l'une d'entre elles.

Cette étude a été publiée dans Animal Frontiers.

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Rédigé par Enzo

Publié dans #Les News, #Amérique

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