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Publié le 25 Décembre 2021

Lorsque Quentin Mackie s'est glissé pour la première fois dans une grotte calcaire de la côte ouest de Haida Gwaii, un archipel situé au large de la côte nord de la Colombie-Britannique, il ne s'attendait pas à apprécier l'expérience. La grotte était froide, exiguë et humide, mais Mackie, archéologue à l'Université de Victoria en Colombie-Britannique, a trouvé les longues journées de fouilles souterraines plutôt agréables : "L'expérience sensorielle accrue" dans les passages était étonnante. Il raconte qu'une fois, alors qu'il faisait une pause dans une grotte noire de l'île Moresby, Tim Heaton, un paléontologue de l'université du Dakota du Sud, a ouvert une boîte de jus de fruits à 10 mètres de là, remplissant le tunnel d'une odeur accablante de pamplemousse.

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Mais les joies de la fouille d'une grotte obscure n'étaient rien en comparaison de l'excitation que procurait ce qui était caché sous le pied : une pointe de lance en pierre, preuve que les premiers hommes se trouvaient dans cette grotte ou à proximité il y a des milliers d'années.

"Nous ne nous attendions pas à trouver des artefacts dans ces grottes", explique M. Mackie. L'objectif pour lui et son équipe, composée d'archéologues et de bénévoles, était de récupérer des restes d'animaux pour aider à reconstituer l'environnement ancien. Haida Gwaii présente un terrain calcaire, que les eaux souterraines ont érodé en un réseau de grottes karstiques fraîches, sombres, légèrement alcalines et difficiles d'accès : les conditions parfaites pour préserver les restes d'animaux et les artefacts.

Il y a près de vingt ans, Heaton a trouvé cette première pointe de lance en pierre, dans une grotte de l'île Moresby appelée K1. Depuis, l'équipe a fouillé deux autres grottes - Gaadu Din 1 et Gaadu Din 2 - sur l'île Huxley de Haida Gwaii, l'une des plus petites îles de l'archipel. Les fouilles, menées en collaboration avec Parcs Canada et la nation haïda, ont permis de récupérer d'autres outils et des restes d'animaux, y compris les plus anciennes preuves rapportées de chiens domestiqués en Amérique. Les résultats ont été publiés récemment dans Quaternary Science Reviews, ce qui donne un aperçu de la vie à Haida Gwaii il y a plus de 10 000 ans et un aperçu alléchant de ce qui pourrait être trouvé dans ses nombreuses autres grottes.

"Les trois [grottes] contenaient des preuves archéologiques, donc je pense qu'il y a des centaines de grottes comparables sur la côte", dit Mackie. Il est interdit au public d'entrer dans les grottes de Haida Gwaii. Les recherches ne sont menées que par des archéologues autorisés.

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Les grottes sont des aimants pour les animaux et les personnes, explique Daryl Fedje, archéologue à l'Institut Hakai en Colombie-Britannique et auteur principal de l'étude. Mais contrairement à ce qui se passe dans d'autres régions du monde, où les grottes ont permis de réaliser de nombreuses découvertes archéologiques, les fouilles de grottes ne sont pas courantes en Colombie-Britannique. Dans cette province, les archéologues sont généralement engagés pour évaluer des projets de développement ou des sites d'exploitation forestière, et non pour explorer des grottes - bien qu'ils effectuent également des fouilles de recherche dans des villages et des sites intertidaux connus.

Plusieurs saisons de fouilles dans les trois grottes de Haïda Gwaii, qui sont toutes protégées par la Loi sur les parcs nationaux du Canada et la loi haïda, ont révélé une variété d'utilisations. K1 et Gaadu Din 1 étaient probablement des tanières à ours utilisées jusqu'à il y a 13 400 ans. L'équipe y a trouvé des armes, notamment des pointes de lance et des outils en écailles de pierre vieux de plus de 11 000 ans. Fedje explique que ces artefacts ont probablement été apportés par des animaux empalés ou par des chasseurs qui dépeçaient leurs prises. Entre-temps, les chasseurs ont probablement utilisé Gaadu Din 2 comme camp temporaire entre 12 500 et 10 700 ans. Fedje note que l'équipe a trouvé un foyer, des outils en pierre et des paillettes à réaffûter dans cette grotte.

Parmi les ossements d'animaux recueillis dans les grottes figurent les restes d'ours bruns et de cerfs. Les deux espèces semblent avoir disparu de l'archipel à la fin du Pléistocène, il y a environ 11 700 ans - bien que les cerfs aient été réintroduits par la suite. Alors que les ours bruns sont courants sur le continent de la Colombie-Britannique, il s'agit de la première preuve de leur présence sur Haida Gwaii, dit Fedje. Ce travail a "donné lieu à une histoire incroyable qui en dit long sur l'histoire de l'environnement et des gens".

Parmi les restes d'animaux, la dent est de loin la plus frappante. Grâce à l'analyse de l'ADN et à la datation au radiocarbone, l'équipe a pu déterminer qu'elle provenait d'un chien domestique ayant vécu il y a 13 100 ans - la plus ancienne preuve de la présence de chiens domestiques jamais signalée sur le continent américain. Qui plus est, les chiens sont "un indicateur de la présence humaine", explique M. Mackie. Cette découverte prolonge de 2 000 ans la durée de l'occupation humaine de Haida Gwaii telle qu'elle est enregistrée par les preuves archéologiques, mais M. Fedje s'attend à ce que d'autres recherches révèlent des artefacts qui la font remonter encore plus loin.

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Crédit photo : Fedje et al. 2021

Loren Davis, archéologue à l'université d'État de l'Oregon qui n'a pas participé à l'étude, estime que ces découvertes sont passionnantes. La dent de chien, en particulier, "a été une découverte massive". Haida Gwaii et la côte de la Colombie-Britannique se trouvent à la porte des Amériques, dit-il, de sorte que le fait d'en savoir plus sur les premiers enregistrements culturels et environnementaux de la région a des implications importantes pour comprendre ce qu'était la vie des premiers habitants.

Skil Hiilans Allan Davidson, chef héréditaire haïda et archéologue qui a participé aux fouilles des trois grottes, souligne que les artefacts et les restes d'animaux sont plus que de simples découvertes anciennes. Qu'il s'agisse d'une mandibule d'ours ou d'une empreinte humaine fossilisée, les découvertes archéologiques et paléontologiques ont une signification pour les peuples autochtones. Le peuple haïda vit sur Haïda Gwaii et en prend soin depuis des milliers d'années, explique M. Davidson. Les histoires orales de sa nation racontent la profonde histoire du peuple haïda dans cette région, et l'archéologie occidentale commence tout juste à rattraper ce retard.

Q̓íx̌itasu Elroy White, archéologue Heiltsuk et propriétaire de Central Coast Archaeology, qui n'a pas participé à l'étude, a été heureux de constater que les auteurs ont inclus les histoires orales dans leur travail publié, mais il aurait souhaité qu'ils soulignent l'importance des histoires en les plaçant plus haut dans le document. Il aimerait également que les archéologues non autochtones traduisent leurs résultats dans les langues autochtones pertinentes lorsqu'ils effectuent des recherches dans les communautés des Premières nations.

M. Mackie convient que la compréhension des histoires autochtones et un contexte culturel plus profond permettent une meilleure archéologie. "La truelle n'est pas le seul moyen de connaître l'histoire humaine profonde", dit-il.

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Publié le 25 Novembre 2021

Des archéologues ont découvert un ancien charnier contenant les restes d'hommes, de femmes et d'enfants précolombiens dans la citadelle de Chan Chan, dans le nord du Pérou, a déclaré jeudi un membre du chantier archéologique.

Crédit photo : Peruvian Ministry of Culture, via AFP

Crédit photo : Peruvian Ministry of Culture, via AFP

Ils ont trouvé les restes de quelque 25 personnes, principalement des femmes et des enfants, ainsi que des dizaines de récipients en céramique et des objets tels que des aiguilles utilisées dans le travail textile, a déclaré à l'AFP l'archéologue Jorge Meneses.

La tombe a été découverte il y a environ un mois à Chan Chan, à quelque 500 kilomètres (310 miles) au nord de la capitale Lima. Les restes humains sont pratiquement intacts, a déclaré Meneses.

Crédits photos : Peruvian Ministry of Culture, via AFPCrédits photos : Peruvian Ministry of Culture, via AFP

Crédits photos : Peruvian Ministry of Culture, via AFP

Chan Chan était une citadelle de la culture Chimu, qui a prospéré entre les années 900 et 1450 sur la côte nord du Pérou avant de tomber aux mains des Incas. Chan Chan signifie "Soleil resplendissant" en langue chimu.

La citadelle était construite sur une superficie de quelque 20 kilomètres carrés (7,7 miles carrés), comptait 10 palais fortifiés et quelque 30 000 citoyens à son apogée.

Crédits photos : Peruvian Ministry of Culture, via AFPCrédits photos : Peruvian Ministry of Culture, via AFP

Crédits photos : Peruvian Ministry of Culture, via AFP

Il a été déclaré site du patrimoine mondial par l'UNESCO en 1986, mais figure également sur sa liste du patrimoine mondial en péril.

Des vestiges et des artefacts précolombiens sont fréquemment découverts au Pérou : le mois dernier, des ouvriers posant des conduites de gaz dans une rue de Lima sont tombés sur les restes d'un site funéraire comprenant des récipients funéraires en céramique vieux de 2 000 ans.

Source : "Archaeologists find pre-Columbian mass grave in Peru", in Archaeology News Network (2021-11-02). URL : CLIQUEZ-ICI !

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Publié le 24 Septembre 2021

Les empreintes de pas découvertes dans le parc national de White Sands, au Nouveau-Mexique, constituent la première preuve sans équivoque de l'activité humaine sur le continent américain et donnent un aperçu de la vie il y a plus de 23 000 ans.

Crédit photo : Cornell University

Crédit photo : Cornell University

Les empreintes ont été formées dans de la boue molle sur les bords d'un lac peu profond qui fait maintenant partie d'Alkali Flat, une grande plaine de jeu à White Sands. Les chercheurs de l'U.S. Geological Survey ont daté ces traces en utilisant la datation au radiocarbone des couches de semences au-dessus et au-dessous des horizons des empreintes. Les dates varient et confirment la présence humaine sur au moins deux millénaires, les traces les plus anciennes datant d'environ 23 000 ans, ce qui correspond à l'apogée du dernier cycle glaciaire, ce qui en fait une des plus anciennes empreintes humaines connues sur le continent américain.

Les recherches, publiées cette semaine dans Science, ont été menées par des scientifiques de Cornell, de l'université de Bournemouth, du National Park Service, de l'U.S. Geological Survey et de l'université d'Arizona. Les traces à White Sands ont été découvertes pour la première fois par David Bustos, gestionnaire des ressources du parc.

Afin d'étudier le site, l'équipe a mis au point des techniques géophysiques non invasives sous la direction de Thomas Urban, chercheur au College of Arts and Sciences et au Cornell Tree Ring Laboratory.

Crédit photo : David Bustos / Cornell University

Crédit photo : David Bustos / Cornell University

"La détection et l'imagerie à l'aide de technologies non destructives ont considérablement élargi notre capacité à étudier ces empreintes remarquables dans leur contexte plus large", a déclaré M. Urban. "Nous disposons désormais d'une fenêtre unique sur la vie au Pléistocène en Amérique du Nord, et cette nouvelle étude fournit la première preuve sans équivoque d'une présence humaine soutenue sur le continent américain des milliers d'années plus tôt que ce que la plupart des archéologues pensaient être probable."

Selon les chercheurs, les empreintes de pas racontent une histoire intéressante sur ce qu'était la vie à cette époque. À en juger par leur taille, les traces ont été laissées principalement par des adolescents et des enfants plus jeunes, avec un adulte occasionnel. Des traces d'animaux - mammouths, paresseux terrestres géants, loups terribles et oiseaux - sont également présentes.

"C'est un site important car toutes les pistes que nous y avons trouvées montrent une interaction des humains dans le paysage aux côtés d'animaux disparus", a déclaré la co-auteure Sally Reynolds de l'Université de Bournemouth. "Nous pouvons voir la coexistence entre les humains et les animaux sur l'ensemble du site, et en étant capable de dater précisément ces empreintes, nous construisons une plus grande image du paysage."

L'archéologie traditionnelle repose sur la découverte d'ossements et d'outils, mais peut souvent être difficile à interpréter. Les empreintes de pas humaines fournissent des preuves sans équivoque de la présence et aussi du comportement. On pensait auparavant que l'homme était entré en Amérique il y a environ 16 000 ans, après la fonte des calottes glaciaires nord-américaines, qui a ouvert des voies de migration. Cependant, les empreintes de pas montrent une migration bien plus ancienne des humains vers les Amériques.

"Les empreintes laissées à White Sands donnent une image de ce qui se passait, des adolescents interagissant avec des enfants plus jeunes et des adultes", a déclaré Matthew Bennett, de l'Université de Bournemouth, qui a contribué à diriger l'étude. "Nous pouvons penser que nos ancêtres étaient plutôt fonctionnels, qu'ils chassaient et survivaient, mais ce que nous voyons ici, c'est aussi une activité de jeu, et des personnes d'âges différents qui se réunissent. Un véritable aperçu de ces premiers habitants".

Lien utile : Université de Cornell (en anglais)

Source : (en anglais)

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Rédigé par Enzo

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